Recomendados

Recomendados

Artículo The Atlantic: El misterioso vínculo entre COVID-19 y el sueño

Share on whatsapp
WhatsApp
Share on facebook
Facebook
Share on twitter
Twitter
Share on linkedin
LinkedIn
Share on email
Email

James Hamblin // Contenido publicado en The Atlantic

El coronavirus recién descubierto había matado solo a unas pocas docenas de personas cuando Feixiong Cheng comenzó a buscar un tratamiento. Sabía que el tiempo era esencial: Cheng, un analista de datos de la Clínica Cleveland, había visto antes coronavirus similares en China y Arabia Saudita, enfermando a miles y sacudiendo la economía global. Entonces, en enero, su laboratorio usó inteligencia artificial para buscar pistas ocultas en la estructura del virus para predecir cómo invadió las células humanas y qué podría detenerlo. Se destacó una observación: el virus podría potencialmente ser bloqueado por la melatonina.

La melatonina, mejor conocida como la hormona del sueño, no fue un factor obvio para detener una pandemia. Su papel más familiar es la regulación de nuestros ritmos circadianos. Cada noche, cuando cae la oscuridad, sale disparada de las glándulas pineales de nuestro cerebro y llega a nuestra sangre, induciendo el sueño. Cheng tomó el hallazgo como una curiosidad. “Fue muy preliminar”, me dijo recientemente; un pequeño estudio en los primeros días antes de COVID-19 incluso tenía un nombre, cuando cualquier cosa que pudiera ayudar se consideraba que valía la pena compartirla.

Sin embargo, después de publicar su investigación , Cheng escuchó a científicos de todo el mundo que pensaban que podría haber algo en ello. Señalaron que, además de los conocidos efectos de la melatonina sobre el sueño, desempeña un papel en la calibración del sistema inmunológico . Esencialmente, actúa como un moderador para ayudar a evitar que nuestras respuestas de autoprotección se vuelvan locas, lo que resulta ser el problema básico que puede convertir rápidamente un caso leve de COVID-19 en un escenario potencialmente mortal.

Cheng decidió profundizar más. Durante meses, él y sus colegas reunieron los datos de miles de pacientes que fueron atendidos en su centro médico. En los resultados publicados el mes pasado, la melatonina siguió destacando. Las personas que lo tomaban tenían probabilidades significativamente menores de desarrollar COVID-19, y mucho menos de morir a causa de él. Otros investigadores notaron patrones similares. En octubre, un estudio de la Universidad de Columbia encontró que los pacientes intubados tenían mejores tasas de supervivencia si recibían melatonina. Cuando el presidente Donald Trump fue trasladado en avión al Centro Médico Militar Nacional Walter Reed para el tratamiento del COVID-19, sus médicos recetaron, además de una plétora de otras terapias experimentales, melatonina.

Actualmente se están realizando ocho ensayos clínicos en todo el mundo para ver si estas correlaciones de melatonina se confirman. Pocos otros tratamientos están recibiendo tanta atención de la investigación. Si la melatonina realmente ayuda a las personas, sería el medicamento más barato y más accesible para contrarrestar el COVID-19. A diferencia de los medicamentos experimentales como el remdesivir y los cócteles de anticuerpos, la melatonina está ampliamente disponible en los Estados Unidos como un suplemento dietético de venta libre. La gente podría empezar a tomarlo de inmediato.

Sin embargo, Cheng enfatiza que no lo recomienda. Como cualquier sustancia capaz de ralentizar el sistema nervioso central, la melatonina no es una adición insignificante a la química del cuerpo. Su aparente beneficio para los pacientes con COVID-19 podría ser simplemente una correlación falsa o, quizás, una señal que nos alerta sobre algo más que en realidad está mejorando los resultados de las personas. Cheng cree que ese podría ser el caso. Él y otros sugieren que el problema real en juego puede que no sea la melatonina en absoluto, sino la función que controla de manera más famosa: el sueño.

De hecho, varios misterios de cómo funciona COVID-19 convergen en la cuestión de cómo la enfermedad afecta nuestro sueño y cómo nuestro sueño afecta la enfermedad. El virus es capaz de alterar los delicados procesos dentro de nuestro sistema nervioso, en muchos casos de manera impredecible, a veces creando síntomas a largo plazo. Una mejor apreciación de los vínculos entre la inmunidad y el sistema nervioso podría ser fundamental para comprender el COVID-19 y prevenirlo.


Durante la pandemia, el departamento de neurología de la Universidad Johns Hopkins se ha visto inundado de solicitudes de consulta para personas que sufren de insomnio. Rachel Salas, una de los neurólogos del equipo, dice que inicialmente pensó que este aumento en los trastornos del sueño era simplemente el resultado de todas las ansiedades que acompañan a una devastadora crisis global: preocupaciones sobre la salud, el impacto económico y el aislamiento. De hecho, se han producido patrones de interrupción del sueño en todo el mundo. Aproximadamente las tres cuartas partes de las personas en el Reino Unido han tenido un cambio en su sueño durante la pandemia, según la Sociedad Británica del Sueño, y menos de la mitad está obteniendo un sueño reparador. “En el verano, lo llamábamos ‘COVID-somnia’”, dice Salas.

En los últimos meses, sin embargo, Salas ha visto surgir un patrón más curioso. El sueño de muchas personas continúa siendo interrumpido por ansiedades pandémicas predecibles. Pero han surgido síntomas más desconcertantes específicamente entre las personas que se han recuperado del COVID-19. “Estamos viendo referencias de médicos porque la enfermedad en sí afecta el sistema nervioso”, dice. Después de recuperarse, las personas informan cambios en la atención, dolores de cabeza debilitantes, confusión mental, debilidad muscular y, quizás más comúnmente, insomnio. Muchos no parecen ansiosos o preocupados por las preocupaciones relacionadas con la pandemia, al menos no en un grado que por sí mismo pueda explicar su nueva incapacidad para dormir. Más bien, a veces es parte de lo que la comunidad médica ha comenzado a denominar ” COVID largo, ”Donde los síntomas persisten indefinidamente después de que el virus ha abandonado a la persona. Cuando se trata de alteraciones del sueño, Salas se preocupa: “Espero que esto sea solo el comienzo de los efectos a largo plazo que veremos en los próximos años”.

Su colega Arun Venkatesan ha estado tratando de llegar al fondo de cómo un virus puede causar insomnio. Se enfoca específicamente en enfermedades autoinmunes e inflamatorias que afectan el sistema nervioso. Inicialmente, dice Venkatesan, la suposición común entre los médicos era que muchos de los síntomas posteriores al COVID-19 se debían a una reacción autoinmune, un ataque dirigido mal dirigido a las células del propio cuerpo. Esto puede ocurrir en el sistema nervioso después de infecciones por varios virus, en patrones predecibles, como el síndrome de Guillain-Barré. En los días posteriores a una infección, cuando los nuevos anticuerpos atacan por error los nervios, la debilidad y el entumecimiento se extienden desde las puntas de las extremidades hacia adentro. Por desconcertante que sea, este tipo de patrón es al menos identificable y predecible; los médicos pueden decirles a los pacientes con qué están lidiando y qué esperar.

Por el contrario, los patrones posteriores a COVID-19 son esporádicos, no claramente de naturaleza autoinmune, dice Venkatesan. Los síntomas pueden aparecer incluso después de un caso leve de COVID-19 y las escalas de tiempo varían. “Hemos visto a varios pacientes que ni siquiera fueron hospitalizados y se sintieron mucho mejor durante semanas, antes de empeorar”, dice Venkatesan. Y los hallazgos no se limitan al cerebro. En la Universidad Northwestern, la radióloga Swati Deshmukh ha estado presentando un flujo constante de casos en los que las personas experimentan daños en los nervios en todo el cuerpo. Ella ha estado buscando evidencia de que el virus mismo podría estar matando células nerviosas. Se sabe que los virus de la hepatitis C y del herpes lo hacen, y las autopsias han encontrado SARS-CoV-2 dentro de los nervios del cerebro.

Aún así, cree, los síntomas probablemente se deben a la inflamación. De hecho, la teoría principal para explicar cómo un virus puede causar una variedad tan amplia de síntomas neurológicos en una variedad de escalas de tiempo se reduce a una inflamación fortuita, menos un ataque dirigido que una pelea indiscriminada. Este efecto se observa en una afección conocida como encefalomielitis miálgica, a veces llamada síndrome de fatiga crónica. El diagnóstico abarca una miríada de síntomas potenciales y probablemente involucre múltiples tipos de daño celular o falta de comunicación. En algunos casos, el daño proviene de una privación prolongada de oxígeno de bajo nivel (como después de una neumonía grave). En otros, el daño a la comunicación de las células nerviosas podría provenir de procesos inflamatorios que modifiquen directamente el funcionamiento de nuestras redes neuronales.

La imprevisibilidad de este proceso de la enfermedad, cómo y con qué amplitud se desarrollará a largo plazo y qué hacer al respecto, plantea desafíos únicos en esta pandemia ya incierta. La encefalomielitis miálgica es poco conocida, estigmatizada y mal representada. Los tratamientos médicos y los enfoques de diagnóstico no son fiables. Los estados inflamatorios generales rara vez responden a una sola receta o procedimiento, pero exigen intervenciones más integrales y continuas para devolver el equilibrio al sistema inmunológico y mantenerlo allí. El sistema médico no está orientado a tales enfoques.

Pero esta comprensión de lo que está sucediendo también puede ofrecer algo de esperanza. Aunque los detalles técnicos son claramente espinosos, hay algo de tranquilidad en lo que los médicos no ven. Cuando los nervios son invadidos y asesinados, el daño puede ser permanente. Cuando los nervios no se comunican bien, de maneras que van y vienen, ese proceso puede tratarse, modularse, prevenirse y, posiblemente, curarse. Aunque los ciclos del sueño pueden verse alterados y dañados por el proceso inflamatorio postinfeccioso, los radiólogos y neurólogos no ven evidencia de que esto sea irreversible. Y entre el arsenal de formas de intentar revertirlo se encuentran medidas básicas como el sueño mismo. El sueño adecuado también juega un papel en la minimización de la probabilidad de entrar en este proceso incierto y desagradable.

Una función central del sueño es mantener los canales adecuados de comunicación celular en el cerebro. El sueño a veces se compara con una especie de proceso de limpieza antiinflamatorio; elimina los residuos que se acumulan durante un día de cocción. Sin dormir, esos subproductos se acumulan y deterioran la comunicación (tal como parece estar sucediendo en algunas personas con encefalomielitis post-COVID-19). “En las primeras etapas de COVID-19, te sientes extremadamente cansado”, dice Michelle Miller, profesora de medicina del sueño en la Universidad de Warwick en el Reino Unido. Esencialmente, tu cuerpo te dice que necesita dormir. Pero a medida que avanza la infección, explica Miller, las personas descubren que a menudo no pueden dormir y los problemas de comunicación se agravan entre sí.

El objetivo, entonces, es romper con este ciclo o prevenirlo por completo. Aquí los beneficios del sueño se extienden por todo el cuerpo. “El sueño es importante para una función inmunológica eficaz y también ayuda a regular el metabolismo, incluida la glucosa y los mecanismos que controlan el apetito y el aumento de peso”, dice Miller. Todos estos se relacionan directamente con el COVID-19, ya que los factores de riesgo para casos graves incluyen diabetes, obesidad y apnea del sueño. Incluso a corto plazo, dormir lo suficiente profundo y de ondas lentas optimizará su metabolismo y lo preparará al máximo en caso de que se enferme. Estos efectos pueden incluso afectar a la vacunación. Las vacunas contra la gripe parecen ser más efectivas entre las personas que han dormido bien en los días anteriores a recibir una.

Todo esto lleva de vuelta a la pregunta básica: ¿Es una de las omisiones más evidentes en las pautas de salud pública en este momento simplemente decirle a la gente que duerma más?


El único consejo de salud más banal que pedirle que se lave las manos es que duerma más. Pero es un cliché por una razón. El sueño nos fortalece y nos prepara para cualquier crisis, pero especialmente cuando los días son cortos y fríos, y la gente tiene poco más que hacer para empoderarse y protegerse. Los días monótonos pueden llevar a las personas a la depresión, el abuso del alcohol y todo tipo de salud subóptima. Bien puede resultar que el consejo estándar para una pandemia sea usar una máscara, mantener las distancias y dormir.

Es más fácil decirlo que hacerlo. Asim Shah, profesor de psiquiatría y ciencias del comportamiento en Baylor College of Medicine, cree que el sueño es el núcleo de muchos de los problemas de salud mental que se han disparado durante el transcurso del año. “Hay una completa falta de estructura. Eso ha causado una gran alteración en los ciclos del sueño ”, dice. “Por lo general, todos tienen un horario. Reciben luz solar y generan melatonina que los pone a dormir. En este momento, vemos que la gente pierde interés en las cosas, se aísla, no hace ejercicio y luego no consigue dormir “. La depresión y la ansiedad empeoran el insomnio y el ciclo se degenera.

Si el mundo de la investigación de la melatonina tuviera un núcleo fundido, sería Reiter. Ha estado estudiando los posibles beneficios para la salud de la hormona desde la década de 1960 y me dice que toma 70 miligramos al día. (La mayoría de las botellas en la farmacia recomiendan de 1 a 10 miligramos). Después de que hablamos, me envió algunos de los muchos artículos de revistas que ha publicado sobre melatonina y COVID-19, al menos cuatro de los cuales aparecieron en Melatonin Research . Se refirió alegremente a ellos como “propaganda” y señaló que ha estado estudiando la melatonina desde antes de que yo naciera (sin preguntar cuándo fue eso). “Conozco la melatonina al revés y al revés”, dijo Reiter, “y estoy muy seguro de recomendarla”.  

Sin embargo, la mayoría de los científicos del sueño parecen estar de acuerdo en que las intervenciones más cruciales que facilitan el sueño no serán medicinales, ni siquiera complementarias. La recomendación general es que hacer que los ciclos de melatonina de su cuerpo funcionen con regularidad es preferible a simplemente tomar un suplemento y continuar atracones de Netflix y mirar su teléfono en la cama. Ahora que los días de muchas personas carecen de estructura, Shah cree que la clave para un sueño saludable durante una pandemia es crear rutinas deliberadamente. Los fines de semana, levántese y acuéstese a la misma hora que los demás días. Realice caminatas programadas. Obtenga luz solar temprano en el día. Reduzca la luz azul durante una hora antes de acostarse. Manténgase conectado con otras personas de manera significativa, a pesar de estar físicamente distante.

Incluso los pequeños rituales diarios pueden ayudar, dice Tricia Hersey, fundadora de una organización de defensa de la siesta llamada Nap Ministry . Enciende una vela. Tomar una taza de té en un lugar específico a una hora determinada. “Los rituales repetitivos son parte de lo que nos hace humanos y nos conecta a tierra”, me dijo. También son quizás la intervención más alcanzable que existe. Estés donde estés, dice Hersey, “puedes soñar despierto. Puede reducir la velocidad. Puedes encontrar pequeñas formas de detenerte y recordar quién eres “.

Como la búsqueda del sueño recae más en los individuos, muchos se quedan para pensar fuera de la caja. Eso ha incluido, para algunos, incursionar en la hipnosis. No es el tipo de hipnosis en la que estás en el escenario y te dicen que actúes como un pollo, sino un proceso un poco más refinado. Christopher Fitton es uno de los hipnoterapeutas que han pasado la pandemia creando videos y podcasts de YouTube destinados a ayudar a la gente a dormir. Las sesiones de Fitton involucran 30 minutos en los que él dice cosas que empoderan a los oyentes con su voz agradable y semi-susurrada. Me dice que ahora recibe más de un millón de escuchas al mes.

La hipnoterapia está destinada a ralentizar la activación rápida de nuestros nervios. Similar a la meditación guiada o la respiración profunda, la intención es evitar que las personas piensen demasiado y permitir que el sueño ocurra de forma natural. Mientras escuchas a Fitton diciendo cosas banales sobre los músculos de tu espalda o pidiéndote que visualices un árbol específico en un lugar específico, “el objetivo es entrar en un estado relajado, parecido a un trance, donde tu subconsciente esté abierto a más sugerencias”. él dice. Luego, cuando te dice que te duermas, es menos probable que tu cerebro discuta con él acerca de que estás demasiado ocupado o que debes preocuparte más por el motivo por el cual alguien leyó tu mensaje de texto pero no respondió.

Los hipnoterapeutas como Fitton brindan herramientas para conectarse a tierra, en última instancia en busca de poder hacerlo sin ayuda, sin Internet. (De todos modos, es mejor no llevar el teléfono a la habitación). Concentrarse implica práctica; el estado de trance rara vez ocurre fácilmente y no hay una única forma que funcione para todos. Generalmente se necesita algo de experimentación. Al parecer, todavía lo es para mí. Mientras escuchaba una de las grabaciones de Fitton, no pude escapar por completo de la imagen de él en su oficina en casa hablando en voz baja por su micrófono, leyendo un anuncio de Spotify, tan solo como todos los demás.

Pero independientemente de en quién confíe para ayudarlo a aliviar la conciencia, ahora parece un momento ideal para tomarse en serio la práctica. Dibuja límites para ti y duerme como si tu vida dependiera de ello. Ojalá no sea así.

Más del autor

Más para leer

Quién sabe, hay que preguntarle a Radomiro

Suscríbete a nuestro Newsletter

¡Mantente al día con las novedades de Entrepiso y suscríbete para que la información llegue directamente a tu correo electrónico!