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Artículo The New York Times: Generación Agorafobia

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Por Alex Williams // Contenido publicado en The New York Times

En marzo pasado, cuando Odyscea Kian, una madre que trabaja en casa en Gainesville, Florida, comenzó a advertir a su hijo de ocho años, Roman, sobre un nuevo virus contagioso y potencialmente mortal, parecía estar bien, al principio.

La familia, le dijo, no viajará a la casa de su abuelo en Miami para celebrar el Año Nuevo iraní como suele hacerlo. Podría infectarse, pero no saberlo. No podrá ir a la escuela ni ver a sus amigos durante, bueno, quién sabe cuánto tiempo. Pero todavía puede disfrutar de paseos en bicicleta por el vecindario o nadar en la piscina de su patio trasero.

Durante el primer mes o dos, Roman parecía estar bien con la vida en la burbuja, mientras se encorvaba sobre la mesa del comedor durante horas escribiendo guiones para una película de stop-action protagonizada por sus figuritas de “Star Wars”. Sin embargo, a medida que pasaban los meses, parecía estar demasiado contento con la vida dentro de la burbuja.

“Ahora”, dijo la Sra. Kian, de 37 años, “él no quiere dejar las cuatro paredes de esta casa. Ni siquiera quiere ir al patio trasero. Si quiero que se vaya con la piscina, tengo que suplicar “.

“Mi hijo”, agregó, “que era un niño bastante introvertido antes de Covid, se ha convertido en un ermitaño”.

Después de más de medio año de arresto domiciliario virtual, algunos adultos solo anhelan escapar al mundo más amplio más allá de las cuatro paredes. Para algunos niños más pequeños, sin embargo, el tema es un poco más complicado.

Frente a un mundo de advertencias ominosas, máscaras y patios de recreo bloqueados por cinta amarilla, algunos anhelan la seguridad y la familiaridad del hogar, tan desesperadamente, al parecer, que los padres se encuentran recurriendo a súplicas, amenazas o sobornos para sacarlos del hogar. casa, con resultados muy variados.

Y los padres que esperan volver a la normalidad con el nuevo año escolar pueden sentirse decepcionados, ya que muchas escuelas en todo el país han adoptado medidas de distanciamiento social estrictas y potencialmente inquietantes, con máscaras, es decir, cuando las escuelas están abiertas (este mes, el alcalde Bill de Blasio de Nueva York anunció que cerraría todas las escuelas , públicas y privadas, en nueve de los códigos postales de la ciudad, que estaban experimentando altas tasas de pruebas positivas).

El resultado es una preocupación más en un año de preocupaciones para los padres. Como si las peleas siempre presentes por la adicción a la pantalla y la educación remota no fueran suficientes, ahora algunos se preguntan si están condenados a criar la Generación Agorafobia.

“Este fenómeno está increíblemente extendido”, dijo Nina Kaiser, psicóloga infantil en San Francisco cuyo equipo de nueve terapeutas se especializa en temas relacionados con la ansiedad. “Hemos estado escuchando estas preocupaciones de las familias en nuestra propia práctica y hemos realizado un montón de seminarios web con prácticas pediátricas, y en cada uno hay preguntas sobre niños que se muestran reacios a salir de casa y cómo persuadirlos y engatusarlos”.

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¿Y quién puede culparlos? “Durante meses, nuestro comportamiento ha enviado este mensaje de que el lugar más seguro para estar era en casa”, dijo la Dra. Kaiser, quien agregó que está lidiando con los mismos problemas con su hijo de cuatro años. “Así que no es sorprendente que estemos viendo un rechazo significativo por parte de los niños sobre abandonar la zona segura”.

Incluso los adultos tienen dificultades para calibrar la seguridad relativa de cualquier viaje al público. ¿Cómo podemos esperar que lo sepa un niño de siete años?

“Para los niños más pequeños, es difícil hacer un análisis de riesgo”, dijo Golda S. Ginsburg, profesora de psiquiatría en la Universidad de Connecticut. “Simplemente no son lo suficientemente maduros cognitivamente. Y los niños que luchan con la ansiedad pueden sobrestimar el riesgo y subestimar sus propias habilidades de afrontamiento “.

“Para algunos niños que temen salir de casa”, agregó, “están aterrorizados de que no haya nada que puedan hacer para estar seguros o reducir su ansiedad, por lo que se quedan adentro”.

Algunos niños desarrollan su aversión lentamente. Para otros, el cambio es abrupto.

Marki Stewart, de 39 años, abogada en Phoenix, dijo que no había duda de que su hija de ocho años se transformó de una niña que se dirigía con entusiasmo a las clases de ejercicios Ninja y al pasillo de juguetes en Target a una persona hogareña en extremo.

“Tan pronto como llegó Covid y la escuela cerró”, dijo Stewart, “fue como si se accionara un interruptor: se niega a salir de la casa”.

Al principio, esa terquedad fue realmente conveniente. “No podíamos ir a ningún lado ni hacer nada debido al distanciamiento social”, dijo Stewart, “así que fue útil que no quisiera ir a ningún lado ni hacer nada”.

Sin embargo, cualquier intento que ella y su esposo hagan para sacar al niño a caminar todos los días para hacer ejercicio se convierte en 30 minutos de quejas, halagos y sobornos, o rechazos rotundos, dijo Stewart.

Las dos veces que lograron sacarla en público desde la cuarentena y llevarla a una librería cercana que le aseguraron que estaba vacía y segura, “ella se quejaba constantemente de que quería irse a casa”, dijo Stewart. “La última vez, tomó el primer libro que vio y dijo: ‘Está bien, ¿podemos irnos ahora?'”

La máscara en sí puede ser un recordatorio del peligro que acecha más allá de la puerta principal.

“Mi hija le tiene miedo a cualquiera que lleve una máscara porque le recuerda a los médicos y hospitales”, dijo Elizabeth Copland, de 34 años, consejera académica de la Universidad de Washington que vive cerca de Seattle.

Mientras que la hija, Elodie, que tiene 2 años, generalmente se aferra a su madre “como un percebe” ante la idea de salir de la casa, la Sra. Copland recientemente logró sacarla a caminar. Cuando se encontraron con una amiga, “mi hija no la reconoció con su máscara e inmediatamente se echó a llorar”.

Gran parte de esta resistencia entre los niños a salir de casa no cumple, de hecho, con la definición clínica de agorafobia, dijo Mary Alvord, psicóloga en Chevy Chase, Maryland, que trabaja con niños que enfrentan problemas relacionados con la ansiedad.

Según la quinta edición del Manual Diagnóstico y Estadístico de los Trastornos Mentales, la agorafobia es un trastorno de ansiedad que implica el miedo a estar en lugares donde puede ser difícil escapar (una estación de tren abarrotada, por ejemplo, o un tren subterráneo) que puede conducir a sentimientos de impotencia y, a veces, ataques de pánico.

“La agorafobia es realmente el miedo a salir de la casa solo, o estar en lugares llenos de gente, pero tiene que haber un miedo intenso”, dijo el Dr. Alvord. (Es más común en adolescentes que en niños más pequeños, agregó).

Si bien las fobias pueden desarrollarse si un niño cae en un patrón de resistencia y evitación, las fobias específicas a menudo tienen su origen en un solo episodio negativo: una picadura de abeja que puede hacer que usted tenga fobia a estar afuera, por ejemplo.

Pero, dijo el Dr. Alvord, “hay algunos niños que simplemente no quieren salir de casa porque es muy cómodo. Para ellos, es el camino de menor resistencia más que miedo: ‘No, prefiero quedarme en casa, enviar mensajes de texto con mis amigos y jugar videojuegos con ellos en un servidor’ ”.

Después de cuatro meses de casi confinamiento en un apartamento de dos habitaciones en Park Slope, Brooklyn, Shruti Kapoor, quien dirige una organización sin fines de lucro para mujeres en India, notó que su hija de 4 años, Diya, perdió cualquier deseo de dejar el casa, pareciendo preferir el tiempo con sus padres.

“Siempre que le preguntaba, me decía que nunca tenía miedo, que simplemente se sentía cómoda en casa”, dijo Kapoor, de 42 años. “Pero hubo un punto muy claro en el que le picaba el cuerpo o se rascaba la cara, como si estuviera nerviosa o ansiosa. Creo que se trataba de estar encerrado y de falta de compromiso “.

Esa fue también la experiencia de Adam Craniotes, de 48 años, editor de una revista en Nueva York.

Después de una estadía temporal en Connecticut la primavera pasada, donde sus hijos Paul, de 13 años, y Lola, de 11, felizmente se aventuraron a hacer caminatas por el bosque o ir a pescar cangrejos en la playa, regresaron a la ciudad de Nueva York en junio, donde sus hijos fueron confrontados. con nuevos y alarmantes protocolos urbanos: sólo a su madre, Liz Chen, con guantes de goma desechables, se le permitió apretar los botones del ascensor; las visitas a su abuela en la zona residencial eran libres de abrazos y todos tenían que usar máscaras, incluso en el interior.

“Fue como sacar los dientes para que Paul y Lola dejaran nuestro apartamento para, bueno, cualquier cosa”, dijo Craniotes, de 48 años. “Estaban muy felices de ver Netflix y Disney + y FaceTime con sus amigos, o en el caso de Paul, jugar videojuegos en línea”.

No es de extrañar. En juegos como Roblox, que ha visto un aumento de interés entre los preadolescentes y preadolescentes durante la pandemia, los niños pueden explorar las grandes ciudades, organizar fiestas estridentes y comenzar bandas de garaje en un mundo colorido donde todo parece gratis (excepto, por supuesto , cuando esas asombrosas compras desde la aplicación aparecen en los extractos de la tarjeta de crédito de sus padres).

Compare eso con el mundo de las bibliotecas cerradas, los cines y los gimnasios que existen fuera de las ventanas de sus habitaciones.

Antes de mudarse, quizás temporalmente, al condado de Westchester en agosto, Jenna Yasgur, propietaria de un negocio de caligrafía para bodas, y su esposo Jon Yasgur, director creativo de publicidad, encontraron a sus hijas Clementine, de 9 años, y Georgette, de 7, que mostraban poco interés en irse. su “terrario de un apartamento en el piso 24 con vistas a las tranquilas y desoladas calles de Brooklyn”, escribió la Sra. Yasgur en un correo electrónico.

¿A dónde irían? Después de todo, sus lugares favoritos como el Museo de Historia Natural y Color Factory, un espacio de arte en tecnicolor, estaban cerrados.

“Solo querrían sumergirse en los geniales obbys de Roblox”, dijo la Sra. Yasgur del sitio de juegos y la aplicación con mundos virtuales llenos de personajes tipo Lego. “Era su realidad alternativa donde podían estar en parques de diversiones, crear puestos de limonada, adoptar mascotas, intercambiar cosas con amigos, incluso disfrazar a su avatar, porque nadie en la casa se estaba vistiendo en estos días”.

El soborno puede parecer la única opción para algunos padres que tienen dificultades para atraer a sus hijos al aire libre.

Para Maggie Van Ness, directora de proyectos sénior de una empresa de calzado para correr en Seattle, cualquier intento de que sus hijas, de 10 y 6 años, reciban aire fresco (como ocurre con los incendios forestales cercanos) se convierte en un ejercicio de negociación colectiva.

“Para ellos, es ‘¿cuál es el incentivo, cuál es la recompensa?’”, Dijo Van Ness, de 46 años. “Para mi hija menor, ‘bocadillo’ es la palabra mágica: ¿Podemos ir a Starbucks a comprar un pastelito? Pero hemos hecho tapping con todos los trucos. Ahora es más como, ‘si tuviéramos ese cachorro, seguro que podríamos salir a caminar’ ”.

El codazo, el empujón o el soborno pueden valer la pena si los padres quieren romper con el hábito hogareño de sus hijos.

Después de todo, en teoría, un trastorno de ansiedad puede desarrollarse si los niños caen demasiado en un patrón de evitación del aire libre, dijo el Dr. Ginsburg. “Es importante identificar la causa de la ansiedad. Para algunos niños, el miedo es la separación; algo podría pasarme a mí oa mis padres si salgo de casa “.

Cualquiera que sea el miedo específico, dijo, “el ingrediente principal del tratamiento de los trastornos de ansiedad es realmente hacer lo contrario de lo que están evitando”.

De manera gradual, pero enfática, los padres deben hacer todo lo posible para sacar a sus hijos de la casa, para viajar “una y otra vez, y más y más y más lejos”, dijo el Dr. Ginsburg. “Caminemos hasta el final de la cuadra. Ahora demos la vuelta a la manzana. Y después de que se enfrenten a sus miedos, los padres pueden hablar: ‘¿Te divertiste? ¿Qué fue realmente positivo de salir? y aprovechar la experiencia exitosa “.

Varios padres entrevistados se preguntaron si evitar el aire libre podría tener un daño mental duradero.

“Los niños son increíblemente resistentes”, dijo el Dr. Kaiser. “Muchos de los impactos a largo plazo dependen de cómo enviemos el mensaje de esa transición a medida que comenzamos a volver a la normalidad. Trate de no ser reactivo y envíe el mensaje de que esto es más importante de lo que debería ser. Evite validar el deseo de los niños de quedarse en casa “.

Y por el momento, dejar que se entreguen a una pequeña exploración de fantasía no es un mal comienzo.

Cuando Symon Hajjar, quien dirige un programa de música para niños en Tulsa, Oklahoma, trató de convencer a sus dos hijos pequeños, Isaac, de 5 años, y Ezra, de 3, para que compraran algunas plantas para el jardín en un vivero local hace unos meses, animados al saber que ya habían planeado un viaje por su cuenta a Oklahoma City, es decir, sin salir de la propiedad familiar.

“Mi esposa y yo miramos hacia el patio trasero y los niños habían colocado todos los bancos alrededor de la chimenea en asientos de avión, empacaron sus maletas con palitos de queso y paquetes de salsa de manzana, y se rodearon de todos sus animales de peluche como pasajeros”, dijo el Sr. Hajjar, de 39 años, dijo. “Deben haber estado en ese vuelo durante una hora”.

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